December 1, 2023

SpaceX est à nouveau prêt à lancer Starship, la fusée la plus puissante jamais construite

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Après des mois de reconstruction et d’élimination des formalités administratives suite à l’explosion en avril du premier vol d’essai du système Starship, SpaceX est prêt pour sa prochaine tentative.

La méga-fusée – le lanceur le plus puissant jamais construit – devrait décoller vendredi entre 7 h et 9 h CT (8 h et 10 h HE), avec l’espoir d’une exploration humaine de la Lune et de Mars reposant sur son succès éventuel.

Le vaisseau spatial Starship au sommet du booster Super Heavy est destiné à jouer un rôle clé dans la mission lunaire Artemis III de la NASA, actuellement prévue pour 2025. Comment la tentative de lancement pourrait avoir un impact majeur sur les objectifs d’exploration lunaire de l’agence spatiale américaine.

SpaceX diffusera en direct le lancement depuis les installations Starbase de la société à Boca Chica, au Texas. CNN fournira également des mises à jour en direct.

Le premier vol d’essai intégré de Starship et Super Heavy en avril s’est terminé quelques minutes seulement après le décollage lorsque le véhicule a commencé à basculer avec sa queue au-dessus de sa tête, forçant SpaceX à passer en mode d’autodestruction et à faire exploser les deux étages de la fusée au-dessus du Golfe. Des débris sont tombés sur certaines parties du paysage du sud du Texas, suscitant l’indignation des groupes environnementaux et de la faune.

Les autorités locales devraient éloigner les gens du site de lancement et recommander un lieu d’observation à environ huit kilomètres de l’autre côté de l’eau, sur l’île South Padre, au Texas.

À quoi s’attendre

La gigantesque fusée mesure 121 mètres de haut et se compose de deux parties : le vaisseau spatial supérieur, également appelé Starship, et le propulseur inférieur du premier étage, appelé Super Heavy, qui fournit la première augmentation de puissance lors du décollage.

Si tout se passe comme prévu, le Super Heavy allumera jusqu’à 33 de ses énormes moteurs et enverra la capsule du vaisseau spatial survoler le golfe du Mexique. Une fois le carburant épuisé, le Super Heavy se détachera du vaisseau spatial Starship et retombera vers l’océan.

Le vaisseau spatial allumera ensuite ses propres moteurs et tentera de se propulser à des vitesses suffisamment rapides pour entrer sur l’orbite terrestre, un exploit qui nécessite généralement que le vaisseau spatial se déplace à environ 5 miles par seconde.

“Techniquement, il s’agit d’une plongée sous orbite car elle effectuera une orbite presque complète autour de la Terre, puis s’écrasera quelque part dans l’océan Pacifique, juste au large des côtes d’Hawaï”, a déclaré Elon Musk, PDG de SpaceX, faisant référence au prochain vol d’essai en orbite. Octobre. 5 lors du Congrès astronautique international à Bakou, Azerbaïdjan.

Au total, la mission durera probablement environ une heure et demie.

Les espoirs de Musk en matière de vaisseau spatial et ses enjeux

En cas de succès, le vol d’essai sera considéré comme une étape monumentale, SpaceX se préparant à commencer à tester des missions Starship beaucoup plus complexes, notamment la mise en orbite de satellites et la tentative de lancement du vaisseau spatial pour faire le plein en orbite. Si le carburant du vaisseau peut être réapprovisionné dans l’espace, il pourra accomplir des missions plus profondément dans le cosmos.

Si la mission de test échoue, les conséquences auront un effet d’entraînement, retardant potentiellement les délais fixés pour les objectifs déclarés de SpaceX (et de la NASA) concernant le système de fusée.

SpaceX a présenté Starship comme la fusée qui remplira l’objectif de la création de l’entreprise : envoyer des humains sur Mars pour la première fois et ouvrir la voie à une installation permanente sur Mars.

Musk a déclaré qu’il pensait que le premier vol d’essai vers Mars pourrait avoir lieu dans les « trois ou quatre prochaines années », bien qu’il soit connu pour ses délais trop optimistes.

La mission que la NASA espère que Starship contribuera à accomplir est peut-être plus proche de l’horizon. L’agence spatiale prévoit d’envoyer des humains sur la Lune – en y renvoyant des astronautes américains pour la première fois en 50 ans – dans le cadre de son programme Artemis. Et Starship terminera la dernière étape du voyage, en sortant les astronautes de leur vaisseau spatial en orbite lunaire et sur la surface lunaire.

SpaceX a reçu un contrat de 2,89 milliards de dollars de la NASA en 2021 pour réaliser ce travail, et un autre contrat d’une valeur pouvant atteindre 1,15 milliard de dollars a été attribué un an plus tard. La société recevra des paiements une fois qu’elle aura franchi certaines étapes du développement de Starship.

La NASA espère que le premier alunissage avec Starship aura lieu dès la fin de 2025.

“Compte tenu des difficultés rencontrées par SpaceX, je pense que c’est vraiment préoccupant”, a déclaré en juin Jim Free, administrateur associé de la direction des missions de développement des systèmes d’exploration de la NASA. “Vous pouvez penser que la date de lancement se terminera probablement en 2026.”

L’agence spatiale américaine a pour objectif de poser des bottes sur la Lune tôt ou tard alors qu’elle se lance dans une course contre la Chine pour créer la première base lunaire permanente.

À quoi ressemble le succès de SpaceX

Mis à part les attentes élevées, SpaceX est connu pour faire face à des incidents et à des explosions enflammés dès les premiers stades du développement d’une nouvelle fusée.

SpaceX a déclaré que son approche du développement de fusées était axée sur la vitesse. L’entreprise utilise une méthode technique appelée « développement rapide en spirale ». Cela se résume essentiellement à un désir de construire des prototypes rapidement et de les faire exploser volontairement au nom d’apprendre à construire un meilleur prototype – plus rapidement que si l’entreprise s’appuyait uniquement sur des tests au sol et des simulations.

Après l’explosion du premier vol d’essai, la compagnie a immédiatement tenté de présenter l’accident comme un succès, déclarant à l’époque dans un communiqué : « Avec un test comme celui-ci, le succès vient de ce que nous apprenons, et nous avons appris énormément. montant.”

Les explosions précédentes ont immobilisé une fusée pendant un an ou plus. Mais SpaceX a rapidement développé un nouveau prototype, mis en œuvre des « milliers » de mises à niveau et était prêt à faire voler un autre véhicule d’essai début septembre, selon les mises à jour partagées par Musk sur les réseaux sociaux.

Musk a déclaré que la société avait apporté des améliorations à la fois au vaisseau spatial Starship et à la conception du propulseur Super Heavy pour intégrer les leçons tirées du lancement initial.

Par exemple, la rampe de lancement a été réduite en miettes après le lancement inaugural en raison de la force des propulseurs Super Heavy. SpaceX a depuis équipé la plateforme d’un système d’inondation qui crache de l’eau vers le haut lorsque les moteurs s’allument, atténuant l’explosion et, espérons-le, épargnant la plateforme. Musk a comparé l’appareil à une pomme de douche colossale.

SpaceX modifie également la méthode que Starship utilisera pour se détacher du booster Super Heavy en vol, en choisissant d’utiliser les propres moteurs du Starship pour s’éloigner, plutôt qu’un système mécanique séparé.

Il n’est pas certain que tous ces changements mèneront au succès.

“Je veux fixer des attentes, enfin, pas trop élevées”, a déclaré Musk lors de la conférence d’octobre lorsqu’on l’a interrogé sur ses objectifs pour cette mission test.

Le musc aussi Publié en août sur les réseaux sociaux qu’il s’attend à une « probabilité de 50 % d’atteindre la vitesse orbitale », tout en prenant soin d’ajouter que « même parvenir à une séparation de phases serait une victoire », faisant référence à la phase de lancement où la fusée Super Heavy se détache de le vaisseau spatial d’un vaisseau spatial.

Ce sont encore de meilleures chances que celles données par Musk pour le vol d’essai en avril, qui, selon lui, aurait été un succès si la fusée avait quitté la rampe de lancement.

Régulateurs et environnementalistes

Starship ne pouvait pas voler lorsque SpaceX a affirmé pour la première fois qu’il était prêt en septembre en raison d’obstacles réglementaires. La société attendait toujours que la Federal Aviation Administration, qui autorise les lancements de fusées commerciales, termine une enquête sur le vol d’essai explosif en avril et délivre une nouvelle licence de lancement.

William Gerstenmaier – vice-président de SpaceX pour la construction et la fiabilité et auparavant administrateur associé de la NASA pour l’exploration humaine – a critiqué le processus réglementaire lors d’une audience du Sénat américain en octobre, l’accusant d’entraver le développement de Starship.

“C’est dommage lorsque notre matériel est prêt à voler et que nous ne pouvons pas voler à cause de réglementations ou de révisions”, a déclaré Gerstenmaier. « Ces retards peuvent sembler minimes dans l’ensemble des choses, mais… les retards sur chaque vol d’essai s’additionnent. Et finalement, nous perdrons notre avance et nous verrons la Chine atterrir sur la Lune avant nous. »

À l’autre extrémité du spectre, cependant, se trouvent les écologistes, qui affirment que la FAA n’en fait pas assez pour garantir que l’entreprise n’endommage pas les terres publiques et les réserves naturelles autour du site de lancement de SpaceX dans le sud du Texas.

Un groupe de militants a poursuivi la FAA en mai, affirmant que les régulateurs n’avaient pas respecté la loi fédérale sur l’environnement lorsqu’ils avaient donné le feu vert au vol d’essai du Starship en avril. Cette affaire est en cours et la FAA pourrait faire face à une nouvelle plainte concernant le deuxième permis de lancement, qui a été délivré mercredi par l’agence fédérale, a déclaré à CNN le 8 novembre un avocat principal du Centre pour la diversité biologique, Jared Margolis.

Les groupes environnementaux ont protesté contre les opérations de tests de SpaceX, affirmant que les accidents explosifs ont craché des éclats d’obus sur les plages publiques et les réserves naturelles voisines, en plus de brûler des hectares de terres avec des incendies de forêt accidentels.

SpaceX, qui est impliqué en tant qu’intermédiaire dans l’affaire, a nié bon nombre des allégations contenues dans le procès, mais a admis que ses opérations de test avaient projeté des débris dans les zones voisines. Mais SpaceX et la FAA affirment avoir respecté les lois fédérales sur l’environnement.

Dans une réévaluation écrite de son évaluation environnementale signée mercredi par la FAA, l’agence a noté que SpaceX avait apporté des modifications à la rampe de lancement qui pourraient réduire la quantité de débris générés par le prochain vol d’essai.

L’agence a également conclu : « Les nouvelles informations issues du lancement initial et de la surveillance continue ne fournissent pas de nouvelles conditions ou informations significatives pertinentes aux préoccupations environnementales. »

SpaceX n’a ​​pas répondu à une demande de commentaires sur cette histoire et la société ne répond généralement pas aux questions des journalistes.

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